A la China bipolar le hace falta ¿Litio Chileno? Parte 1

No se puede hacer un nuevo teléfono, tableta, automóvil o satélite que transfiera sus datos a la velocidad del rayo sin ciertos minerales y metales que están enterrados en un número sorprendentemente pequeño de países.
Litio Chile Bolivia Argentina
Salar de Atacama (pozos de potasio y litio) de la empresa chilena SQM.
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Jhony Fernandini Muñoz

Jhony Fernandini Muñoz

Consultor en Muñoz Fernández & Abogados Asociados s.a.c.

Se está prestando poca atención a un tema de importancia para el futuro de la economía y la seguridad del mundo: el control de China de las materias primas necesarias para la economía digital.

China está demostrando ser un dragón muy ágil para adaptarse a las condiciones de los países andinos, utilizando compañías privadas respaldadas por capital estatal. 

En ninguna parte es más evidente esta estrategia de recursos privados que en los tres países donde se ubican casi el 90 por ciento de la producción mundial de litio y más de las tres cuartas partes de las reservas de litio conocidas en el mundo: Chile, Argentina y Australia.

Con el respaldo de los bancos estatales, los gigantes químicos industriales de China:  Tianqi Lithium y Ganfeng Lithium se han convertido en el tercer mayor productor mundial de litio y el tercer mayor productor de compuestos químicos de litio, respectivamente.

En solo seis años, China ha logrado el dominio del mercado mundial, con control o influencia sobre el 59% de todos los recursos de litio.

A principios de 2018, Tianqi Lithium hizo una jugada audaz para adquirir una participación del 24% de la rival chilena Sociedad Química y Minera (SQM), el segundo mayor productor mundial de litio. Chile alberga el 57 por ciento de las reservas de litio conocidas del mundo, la concentración más grande conocida del mundo, y SQM controla aproximadamente la mitad de la producción del país.

En el mayor acuerdo de fusiones y adquisiciones de la industria hasta la fecha, Tianqi hizo una oferta de $ 4,1 mil millones por las acciones de SQM , de las cuales $ 3,5 mil millones fueron financiadas por el CITIC Bank International de China , cuya empresa matriz, CITIC Group, se encuentra entre las mayores empresas estatales de China. conglomerados financieros e industriales. (FP)

Recelo en Chile

El tamaño del acuerdo con Tianqi aumentó las preocupaciones en Chile sobre una entidad extranjera que controla esos recursos, y la posibilidad de que se forme un cartel, lo que estimuló la oposición pública y la competencia antimonopolio y los tribunales constitucionales por parte del accionista mayoritario de SQM.

Después de meses de batallas legales y debate, el Tribunal Constitucional de Chile desestimó los reclamos antimonopolio , permitiendo a Tianqi asegurar el acuerdo en diciembre. Aunque el acuerdo final incluyó restricciones en la participación de la junta y el comité de Tianqi y su acceso a los datos confidenciales de SQM, la posición de capital de Tianqi aún confiere una influencia considerable sobre SQM.

Pero el acuerdo de SQM es solo una pieza de una relación económica más profunda con Chile, incluidas las inversiones chinas en la base industrial local de litio, las exportaciones de autobuses eléctricos a Chile y un acuerdo comercial mejorado entre los dos países que acaba de entrar en vigor en marzo de 2019.

En abril de 2018, el embajador de China en Chile, Xu Bu, declaró a los medios locales que la oposición a la venta » podría dejar influencias negativas en el desarrollo de las relaciones económicas y comerciales entre ambos países» y, según los informes, ha hecho otras amenazas económicas .

Tianqi ahora está buscando permiso para desarrollar Salar de La Isla, el segundo depósito de salmuera de litio más grande de Chile, en sociedad con la compañía estadounidense de litio Albemarle, el otro actor importante en la industria del litio en Chile. Tianqi tiene la participación mayoritaria en la empresa conjunta.

No se puede hacer un nuevo teléfono, tableta, automóvil o satélite que transfiera sus datos a la velocidad del rayo sin ciertos minerales y metales que están enterrados en un número sorprendentemente pequeño de países, y para los cuales hay pocos sustitutos comúnmente disponibles.

Industrias en Chile

Chile, el segundo mayor productor de litio del mundo detrás de Australia, intentó alentar a las compañías de baterías a construir fábricas en el país obligando a los mineros a vender litio con descuento .

Eso atrajo el interés de gigantes como Samsung SDI Co. y Posco en 2017, cuando los precios del litio alcanzaron máximos históricos. Pero desde entonces, los precios han caído en un tercio, y a principios de este año las compañías abandonaron sus planes de construir el proyecto de $285 millones.

Mientras tanto, en el sur de Chile una compañía local, Andesvolt está luchando ferozmente por obtener celdas de litio para respaldar sus ventas en Chile, actualmente importa componentes de baterías del extranjero y los ensambla en la ciudad de Valdivia. 

Andesvolt suministra baterías de iones de litio para compañías eléctricas, incluida Enel Americas SA , que las instala como energía de respaldo en instalaciones industriales, comerciales y residenciales en todo el país.

Las celdas de litio son altamente volátiles y pueden explotar si no se manejan adecuadamente, lo que significa que las compañías navieras a menudo son reacias a transportarlas. Incluso cuando lo hacen, no hay garantía de que la carga llegue a tiempo, o que llegue en absoluto.

«Lo hemos visto todo», dijo el fundador y director ejecutivo David Ulloa en una entrevista:

 «Una vez que un proveedor chino no hizo todo el papeleo necesario para la aduana chilena y luego ofreció disfrazar la carga como zapatos, somos una empresa seria, no pudimos aceptar eso y perdimos ese envío». (Bloomberg)

Industrias en China

Y al mismo tiempo en Shanghai, una empresa china poco conocida se ha convertido en el mayor fabricante mundial de baterías para vehículos eléctricos.

China es, con mucho, el mayor mercado de vehículos eléctricos, y para impulsar su posición en la industria de rápido crecimiento, China comenzó a presionar a los fabricantes de automóviles extranjeros para que usen baterías de fabricación local en el país hace varios años. Una empresa, Contemporary Amperex Technology Ltd., conocida como CATL, era la única tienda capaz de producirlos a escala.

Los fabricantes de automóviles no estaban contentos, pero se alinearon. Durante una visita a la sede de CATL en 2017, tres ejecutivos de Daimler AG mostraron su irritación poco después de que comenzara la reunión, un ejecutivo de Daimler cortó su sesión informativa y dijo: «No estamos interesados, la única razón por la que estamos aquí es que no tenemos otra opción, así que hablemos del precio». (WSJ)